Xcel descarta plano para nova grande usina de gás em Becker

Diante das críticas de grupos ambientais e de energia limpa, a Xcel Energy rejeitou planos para uma grande usina de gás natural em Becker, que teria custado cerca de US $ 800 milhões.

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Em vez disso, a empresa disse na sexta-feira que agora planeja construir duas plantas menores de gás natural - uma em cada uma no sudoeste de Minnesota e na Dakota do Norte - com menos da metade do custo da planta planejada de Becker.

As usinas menores também operariam apenas esporadicamente para equilibrar a produção de energia renovável, não quase continuamente como a planta de Becker planejada, emitindo assim muito menos gases de efeito estufa.

Além disso, a Xcel disse na sexta-feira que aumentará sua capacidade de energia eólica e solar em 27% na próxima década, mais do que o planejado anteriormente e em um ritmo mais rápido. E pela primeira vez, a empresa sediada em Minneapolis revelou planos para instalações significativas de armazenamento de energia em Minnesota.

O armazenamento, geralmente na forma de baterias, é visto como um alicerce fundamental de uma rede livre de carbono, capturando eletricidade produzida por energia eólica e solar. A Xcel não revelou detalhes de seus planos de armazenamento, dizendo que a implantação da bateria não começaria até cerca de 2030.

'Temos um marco importante em nosso plano de recursos hoje', disse Christopher Clark, presidente da Xcel em Minnesota. O anúncio da empresa na sexta-feira é uma revisão de seu plano de recursos integrados, uma proposta importante perante a Minnesota Public Utilities Commission (PUC).

Grupos de energia limpa que lutaram contra a usina de gás da Xcel elogiaram o novo plano da empresa.



'Estamos muito satisfeitos com esta proposta e pensamos que é um grande passo em frente', disse Ellen Anderson, diretora de programa climático do Minnesota Center for Environmental Advocacy. 'É uma grande vitória para o clima em Minnesota.'

A Xcel disse que seu novo plano economizaria cerca de US $ 600 milhões para os clientes ao longo do tempo e reduziria suas emissões de carbono em 85% até 2030, em comparação com uma redução de 80% na proposta original da empresa.

O novo plano da Xcel também prevê duas novas linhas de transmissão destinadas a integrar mais energia renovável na rede elétrica, que está cada vez mais congestionada. As duas linhas usariam os direitos de interconexão da rede da Xcel em Becker e sua usina a carvão em Oak Park Heights.

A Xcel, maior fornecedora de eletricidade de Minnesota, planejava construir uma usina movida a gás natural de cerca de 800 megawatts em sua unidade de Sherco em Becker, onde três grandes usinas de carvão operam atualmente. A Xcel planeja fechar essas usinas - e todos os seus geradores de carvão em Minnesota - entre 2023 e 2030.

A Xcel apresentou a nova usina de gás como uma substituição para o carvão e uma necessidade para a confiabilidade de sua rede elétrica, especialmente à medida que mais energia eólica e solar - ambas fontes variáveis ​​de energia - ficam online.

As usinas de gás emitem cerca de metade do dióxido de carbono como geradoras de carvão, mas ainda são importantes emissoras de gases de efeito estufa, dizem grupos ambientais e de energia limpa.

Vários desses grupos criticaram a fábrica de Becker como desnecessária em processos junto aos reguladores estaduais de serviços públicos. 'Um tema consistente neles era a oposição bastante forte à nossa planta de gás Sherco em Becker', disse Clark.

O novo plano da Xcel é um grande golpe para Becker e Sherburne County, o que Clark reconheceu. 'Acho que eles verão isso como uma perda significativa de impostos sobre a propriedade', disse Clark, acrescentando que a empresa está trabalhando com Becker para minimizar as perdas econômicas.

Além disso, a Xcel continuará seus planos de construir uma usina solar de US $ 575 milhões em Becker, que seria quatro vezes maior do que o maior painel solar atual do estado.

No entanto, a usina solar não geraria tanta receita tributária quanto a usina a gás.

'Estamos decepcionados com a decisão da Xcel', disse Tim Dolan, comissário do condado de Sherburne que representa Becker. 'Esperávamos que a nova usina de gás fizesse parte da transição [energética] para o condado de Becker e Sherburne.'

O novo plano da Xcel é uma reviravolta, considerando que a empresa pressionou para aprovar uma lei estadual em 2017 autorizando a usina de gás Becker. A mudança foi vista por alguns como um fim na PUC.

No entanto, os planos da Xcel de um gasoduto de cerca de US $ 200 milhões para alimentar a planta de Becker ainda precisam da aprovação da PUC - em um momento em que os oleodutos e gasodutos encontram forte resistência de grupos ambientais.

De acordo com o novo plano, a Xcel planeja reformar dois de seus geradores de gás existentes, além de construir novas usinas - uma no Condado de Lyon, Minnesota; o outro perto de Fargo. Cada uma teria 400 megawatts de capacidade de geração, quase o mesmo que a planta de gás Sherco.

Mas seriam usinas de 'pico', operando apenas quando a demanda for particularmente alta.

As plantas teriam um 'fator de capacidade' de 5%, em comparação com 80% para a planta de gás Sherco proposta, disse Bria Shea, diretora de estratégia regulatória da Xcel. 'O fator de capacidade os torna um recurso muito diferente.'

Clark disse que as novas usinas de gás ainda seriam necessárias para a confiabilidade da rede, já que o sol nem sempre está brilhando e o vento nem sempre está soprando. 'É realmente a capacidade de recorrer a um recurso para funcionar quando precisamos que ele funcione, ' ele disse.

A proposta de armazenamento de energia da Xcel - embora não concretizada em seu plano divulgado na sexta-feira - também visa aumentar a confiabilidade da rede. As baterias, por armazenar eletricidade, são essencialmente uma fonte de energia despachável como uma usina a gás ou carvão - pelo menos até que sejam drenadas.

Jesse vai para 11/09

'Esta é uma notícia realmente ótima', disse Anderson sobre o novo plano de armazenamento da Xcel. 'Nós os pressionamos a colocar mais armazenamento em seu plano de recursos integrados.'